Gli antichi romani si scambiavano regali di “Natale”?

di Chiara De Marchi, 7 dicembre 2023

Divertimento, dissolutezza, bevute, abiti da festa e scambio di regali. Sembrerebbe una descrizione del Natale, tuttavia stiamo parlando di una celebrazione degli antichi romani: i Saturnali o feste di Saturno.

Cristina Rosillo López, professoressa di Storia Antica presso l’Università Pablo de Olavide di Siviglia, ha approfondito questo tema in un articolo pubblicato sul sito theconversation.com. Riportiamo la traduzione in italiano dell’articolo.

Divertimento e scambio di regali: i Saturnali degli antichi romani

Il giorno del dio Saturno veniva celebrato a Roma il 17 dicembre. Nel corso degli anni, il periodo di festeggiamenti in suo onore crebbe fino a durare una settimana, avvicinandosi a quella che sarebbe poi diventata la data del Natale cristiano. Anche se l'imperatore Augusto ridusse i Saturnali a tre giorni, la durata ufficiale fu poi estesa a cinque. Secondo Svetonio, Caligola aggiunse un giorno ai festeggiamenti come misura populista.

Nonostante i cambiamenti del calendario ufficiale, la gente celebrava la festa per sette giorni. Alcune feste venivano combinate con altre vicine nel tempo, come accade oggi. Dopo i Saturnali veniva la festa dei Sigillaria. Questo era anche il nome dato al mercato delle pulci dove la gente comprava statuette di argilla e altri prodotti che venivano regalati in questo periodo.

I Saturnali erano feste estremamente popolari. Era un momento di divertimento, relax e persino un'inversione delle norme sociali. Gli schiavi godevano di una certa libertà e i liberti indossavano il pilleus, un tipico berretto da liberto. Indossare questo copricapo era una delle tante inversioni di ruolo sociale caratteristiche di queste feste. In effetti, nei Saturnali si trovano molti elementi carnevaleschi.

I giochi d'azzardo, vietati per legge durante il resto dell'anno, erano consentiti e tutti si dedicavano al gioco dei dadi. C'erano vacanze scolastiche. Si riponeva la toga e si indossava l'abito festivo. E, soprattutto, si mangiava, si beveva e si scambiavano doni.

Saturnali e scambio di regali nella letteratura latina

Poeti come Catullo e Marziale amavano i Saturnali. Tuttavia, non tutti gli scrittori romani apprezzavano i festeggiamenti: Plinio il Giovane nelle sue Lettere racconta di avere uno studio appartato in una delle sue proprietà in cui si ritirava durante i rumorosi Saturnali. "Così non disturbo il divertimento della mia gente, né loro disturbano i miei studi", dice.

Il suo contemporaneo Marziale, invece, ha dedicato molti epigrammi a questa festa e ha approfittato di questo momento per pubblicare un'edizione annuale delle sue poesie. L'atmosfera festosa e rilassata era favorevole alla lettura delle sue opere, spesso leggere e irriverenti.

Marziale ha dedicato molti epigrammi allo scambio di doni. Il dono era un elemento fondamentale delle società antiche. I Romani, in particolare, facevano regali in numerose occasioni, non solo a dicembre ma anche in occasione di celebrazioni come matrimoni e compleanni oppure dopo una convalescenza, come quando si va a trovare una persona malata e le si portano cioccolatini o fiori.

In molte poesie Marziale si lamenta di aver ricevuto regali ridicoli o di seconda mano o, molto spesso, di non aver ricevuto nulla: "Non mi hai mandato nessun regalo in cambio del mio regalino e i cinque giorni di Saturno sono già passati". In un altro epigramma elenca i regali ricevuti da uno dei suoi amici: piccoli utensili e cibo come fagioli, olive, succo d'uva, fichi e prugne.

Era comune, infatti, regalare cibo per le feste saturnali. Ma non c'erano solo regali di cibo: c'erano regali per tutte le tasche. Svetonio racconta che Augusto regalava ai Saturnali sia oggetti lussuosi che di poco valore. Questo aneddoto probabilmente allude alle lotterie, perché a volte i doni non venivano dati direttamente, ma venivano messi in palio durante le cene come forma di intrattenimento.

Marziale dedica un intero libro ai doni, intitolato Apophoreta. Si tratta di un esercizio poetico divertente e spiritoso in cui ogni dono è descritto in due versi preceduti dal nome del dono. I regali sono disposti tematicamente, alternando quelli più costosi a quelli più accessibili. Sono presenti libri, utensili, articoli per la casa, mobili, decorazioni, stoviglie, candele, ma anche articoli di bellezza, articoli sportivi, alimenti e animali domestici. Non mancano i gioielli, la biancheria per la casa, l'abbigliamento e le calzature, strumenti musicali, opere d'arte e schiavi. Questo "catalogo dei doni" si trova nel libro XIV delle opere complete di Marziale.

Saturnali: sono scomparsi del tutto?

I Saturnali continuarono a essere celebrati fino alla tarda antichità. Nel V secolo Macrobio scrisse un dialogo intitolato Saturnali in cui ha riportato le conversazioni erudite nella casa di un aristocratico durante questa festa. Il cristianesimo ha incorporato molte di queste celebrazioni e usanze pagane nel Natale.

Non possiamo tracciare una linea di continuità tra le odierne festività natalizie e le celebrazioni in onore di Saturno. Tuttavia, bevendo del vino dolce, vestendosi a festa, invitando amici e parenti o facendo regali di Natale si potrebbe pensare che siamo ancora Romani che celebrano i Saturnali.

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